An Exhausting Day: part 1/Une journée épuisante: première partie


Last Tuesday we had plans to go to the ‘préfecture’, a préfecture being the administrative offices for a large administrative area, the ‘département.’ At the time of the French revolution a decision was made to create these départements, which would place the administrative offices no more than half a day’s travel by horse for all citizens.

Today there are 95 départements in ‘metropolitan France’, i.e., continental France and Corsica. And the present government is debating the idea of doing away with this layer of government, as there are way too many civil servants in France and too many layers of governmental organization; town, canton, département, région and in recent years a new intercommunalité which groups all small towns and villages with the nearest big town, whether they want to be grouped together or not.

Anyway, that’s not the subject today. ‘Going to the préfecture,’ words that strikes fear into the hearts of the French! It conjures up images of long, never-ending lines and equally long, never-ending waits. And after that long wait being sent away because one certain document or a certain type of ID photo is not accepted. Just watch this part of the Asterix animated film ‘The Twelve Tasks of Asterix’ and you will see how a simple administrative formality can be a nightmare, even for those with a magic potion! Step into The Place That Sends You Mad!

We are planning a trip to the US and wanted to get international driver’s licenses to make life easier. I know that we should be able to drive in the US with our French licenses, but we will be driving through Georgia, Alabama and Mississippi and small-town, country cops might not be so aware of international law. And since the international license is free at the préfecture, it seemed the good thing to do.

So on Tuesday morning we had all of our forms duly filled in and our official pictures (no smiling allowed) and off we went to the préfecture of Evry. We arrived and managed to find a parking place rather fast. The Mrs. has lived in the Paris region for a long time and has become something of an expert at squeezing a small car into a small parking place through parallel parking! First obstacle successfully passed!

The Mrs. went to get in the never-ending line while I sat in the car to do an English phone class for half an hour. By the time I went to find her she had been in line for about 40 minutes and had managed to get inside the building and was behind about 20 people to reach the first desk. We finally reached the desk and the lady was surprisingly friendly. But her job is to assure that everyone has all the necessary papers and she will send people away if anything is missing, so we couldn’t be taken in by her friendliness and lower our guard. If anything was missing or incorrect, she would send us home.  But our papers were in order and she gave us a number (big sigh of relief); Second obstacle successfully passed.

We found two seats together in the waiting room and the sign said ‘estimated waiting time: 53 minutes.’ I had a book with me but the Mrs. forgot hers in the car. The 53 minutes went by rather quickly for me but not the Mrs.

Finally our number was called and we found ourselves speaking through the thick, plexiglas window to an efficient, serious lady. She looked through our papers and immediately rejected our last electricity bill and its photocopy as proof of residence, saying the date was too old. Ahhhhh, to be so close and then sent away to come back another day to wait in line again because of the date on the electricity bill! But the Mrs. being French and having years of experience with French bureaucracy was ready! She whipped out a different utility statement that was within the required time period. The lady accepted it and made a photocopy herself. (Sometimes they aren’t that accommodating; No photocopy, come back tomorrow.) After about 15 minutes we left the préfecture with our new international driver’s licenses! Third and final obstacle passed!

All in all, about three hours in and out, that’s not too bad. The first part of our exhausting day had gone rather well!

To be continued…


Mardi dernier, nous avons eu le projet d’aller à la préfecture d’Évry. Aller à la préfecture, des mots qui remplissent d’effroi le cœur des français ! Ils évoquent des images de longues queues sans fin et puis de longues attentes sans fin. Regardez le film animé ‘Les Douze Travaux d’Asterix’ et vous verrez comment une simple formalité administrative peut être un cauchemar, même pour ceux avec une potion magique. Entrez dans La maison qui rend fou!

Nous avons le projet d’aller aux USA et nous voulions demander nos permis de conduire international afin de nous faciliter la vie. Je sais que  nos permis français devraient être accepter mais nous allons traverser la Georgie, l’Alabama et le Mississippi et les policiers de la campagne ne sont peut-être pas au point sur les lois internationales. Et vu que le permis international est gratuit, ça semble une bonne idée de le demander.

Donc mardi matin avec tous les formulaires correctement remplis et nos photos officielles (on ne sourit pas) nous sommes partis pour la préfecture d’Évry. Nous sommes arrivés à la préfecture et nous avons trouvé rapidement une place de parking. Mme. habite dans la région parisienne depuis long temps et elle est une experte pour faire un créneau et bien garer sa voiture dans une petite place! Premier obstacle surmonté!

Mme est allé pour attendre dans la queue sans fin pendant que je suis resté dans la voiture pour faire un cours d’anglais par téléphone pendant 30 minutes. Quand j’ai eu terminé mon cours et que je suis allé pour la retrouver, elle avait passé 40 minutes dans la queue, était juste entrée dans le bâtiment et il y avait environ 20 personnes entre nous et le bureau d’accueil. Nous somme finalement arrivé au bureau et la dame est étonnement aimable. Mais son rôle est d’assurer que chaque personne a les formulaires nécessaires bien remplis et si n’importe quoi manque, elle renvoie la personne tout de suite. Pas question qu’on baisse notre garde. Nos papiers était en ordre et elle nous a donné un numéro (grand soupir de soulagement); Deuxième obstacle surmonté!

Nous avons trouvé deux sièges ensemble dans la salle d’attente et le panneau indiquait, ‘temps d’attente 53 minutes’. J’avais un livre avec moi mais Mme a oublié le sien dans la voiture. Les 53 minutes ont passé plus vite pour moi que pour Mme.

Finalement notre numéro a été appelé et on s’est retrouvé parlant à travers l’épaisse fenêtre de plexiglas à une femme efficace et sérieuse. Elle a regardé tous nos papiers et elle a immédiatement rejeté notre dernière facture d’électricité et sa photocopie comme justificatif de domicile disant que la date n’était pas assez récente. Ahhh,’être si près du but et être renvoyé pour revenir un autre jour pour refaire la queue à cause de la date sur une facture d’électricité! Mais Mme, qui est française, avec des années d’expérience avec la bureaucratie françaises, était prête. Elle a sorti prestement une autre facture qu’elle avait amené avec une date plus récente. La dame l’a accepté et elle a même fait une photocopie elle-même. (Parfois les fonctionnaires ne sont si accommodant; Pas de photocopie, revenez demain.) Après environ 15 minutes nous sommes partis de la préfecture avec nos nouveaux permis de conduire international! Troisième et final obstacle surmonté!

En tout environ trois heures à la préfecture, c’est pas mal! La première partie de notre journée épuisante s’est plutôt bien passée.

A suivre…



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