Thinking for oneself or automatic pilot…

PierreRyckmans

(Descendez pour la traduction en français.)

In this busy, modern age of internet and smartphones we are constantly bombarded with information. The problem being that this doesn’t necessarily make us any smarter or well-informed.

Part of the problem is that we tend to look for information that confirms our beliefs. If I lean to the right politically it’s easy to click on articles that confirm my point of view as it’s also easy for me to skip over articles that challenge it; “Ha, I don’t need to read what MSNBC says about this, they are so one-sided in their opinions.” Just as those who lean to the left reject anything from FOX News.

This allows me to remain snug as a bug in a rug in my ‘tribe.’ “We think like this and we’re right, those other clowns wouldn’t see the truth if it walked up and bit them!”

And our tribe can always find ‘experts’ that back up our point of view. “I believe in global warming because the experts have proof.” While the non-believing tribe is saying, “I don’t believe in global warming because my experts have proof it’s a myth.”

We could call this the curse of the internet age. We have so much information that we can’t process it all and we form opinions without really looking at both sides of the subject. “Hey, I don’t have time to be researching all of this. Most people (on the sites I look at) believe ___       ______ (fill in with any issue widely debated today) which lots of experts have studied, that’s good enough for me.”

People used to believe that the earth was the center of the universe, the earth was flat and that it was impossible for man to fly. When certain people tried to challenge these concepts they were treated as cranks and mad men. They were sometimes even put to death for challenging certain beliefs. It’s easy for us to look down upon the uneducated, backward people of the past who behaved that way. But if we had been alive at that time we might have gladly participated in burning such heretics at the stake, after all everyone knew the earth was the center of the universe!

In the past people remained attached to outdated ideas because of lack of education, today it’s just good, old-fashioned intellectual laziness. I’m too busy to research global warming and but I do have time to spend hours on facebook, twitter and on-line games. Too many people have put their minds on automatic pilot and are too busy to read, discuss and think about anything for themselves. “It seems like most experts believe ________________ (fill in with any issue widely debated today) and everyone (in my tribe) agrees with them, so that good enough for me.”

This situation is dangerous for our society. How can such people make an intelligent choice during an election? Do they simply vote according to the opinion polls? Do they vote for the person who looks good or who speaks well, without really looking into the issues?

In the Economist last August the obituary was about someone I had never heard of Pierre Ryckmans . In the 1950s this Belgian teenager went to China and came to love China and the Chinese people. Over the years he closely followed events in China and maintained contact with Chinese people, listening carefully to find out what was really happening.

In the 1960s when western experts saw Mao Ze-dong as a savior of the Chinese workers, Mr. Ryckmans was living in Hong Kong. He was hearing first hand reports from Chinese fleeing the mainland about the real situation of the Chinese population suffering from the Cultural Revolution that Mao had started. His book, “The Chairman’s New Clothes”, written under the pen-name Simon Leys, accurately described the tragic situation of the Chinese people but the ‘experts’ were scandalized by his book. This man obviously understood nothing.

Thank God for people, like Mr. Ryckmans, who dare to think for themselves, dare to go against ‘what everyone thinks’ and speak the truth when others do not want to see it. But how many people have ever heard of him? Unless one was truly interested in the situation in China and made an effort to hear Mr Ryckmans’ perspective, they would go on thinking how lucky the Chinese were to have a great leader like Mao.

Let’s break out of the intellectual laziness and open ourselves up to opposing viewpoints. We might still disagree but it will be a better-informed disagreement rather than that of the knee-jerk variety. So, you can take the red pill and start thinking for yourself or you can take the blue one and stay on automatic pilot. Which do you choose?

 matrix

Penser pour soi-même ou pilote automatique…

Dans cet âge moderne et chargé d’internet et de smartphones nous sommes constamment bombardés d’information. Le problème est que cette information ne nous rend pas nécessairement plus intelligent ou mieux informé.

Une partie du problème est que nous avons tendance à chercher les informations qui confirment nos croyances. Si je penche vers la droite politiquement parlant, c’est facile de cliquer sur les articles qui confirment mon point de vue tout comme c’est facile de sauter les articles qui le contredisent; “Eh bien, je n’ai pas besoin de lire ce que Libération dit à ce sujet, leur opinion est si partiale.” Tout comme ceux qui penchent vers la gauche rejettent tout du Figaro.

Ceci me permets de rester bien douillet avec ma ‘tribu’. “Nous pensons de cette façon et nous avons raison, ces clowns qui pensent d’une autre façon ne reconnaitraient pas la vérité si elle les mordait”. Et notre tribu peut toujours trouver des experts qui confirment notre avis, “Je crois dans le réchauffement climatique car des experts l’ont prouvé scientifiquement”. En même temps que ceux qui ne croient pas dans le réchauffement climatique disent: “Je ne crois pas dans le réchauffement climatique car nos experts ont la preuve scientifique que c’est un mythe”.

Nous pouvons appeler ceci la malédiction de l’âge d’internet. Nous avons tellement d’informations que nous ne pouvons pas la traiter complètement et nous nous faisons nos opinions sans vraiment regarder les deux côtés d’un sujet. “Eh bien, je n’ai pas le temps d’étudier tout ça. La plupart des gens (sur les sites que je regarde…) croient _________________ (insérez n’importe quel sujet de controverse) qui a beaucoup été étudié par des experts, et ça me suffit.

 Jadis on croyait que la terre était le centre de l’univers, que la terre était plate et qu’il était impossible pour l’homme de voler. Quand certaines personnes ont essayé de défier ces concepts ils ont été traités comme des excentriques et des fous. Parfois ils ont même payé le prix de leur vie pour avoir osé défier des croyances auxquelles on était trop attaché. C’est facile pour nous de regarder avec dédain ceux qui ont agi de cette façon dans le passé. Mais si nous avions été vivants à cette époque, c’est probable que nous aurions aussi participé avec fierté à la mise à mort de ceux qui avaient osé parler de nouvelles idées, quand bien même tout le monde sait que la terre est le centre de l’univers!

Dans le passé on restait accroché aux idées démodées à cause d’un manque d’éducation, aujourd’hui c’est simplement une bonne, vieille paresse intellectuelle. Je suis trop occupé pour faire des recherches sur le réchauffement mondial mais j’ai le temps de passer des heures sur facebook, twitter et des jeux sur internet. Trop de personnes ont mis leur intellect sur pilote automatique et ils sont trop ‘occupés’ pour lire, pour discuter et pour penser par eux-mêmes. ” Il semble que la majorité des experts croient _____________________ (insérez n’importe quel sujet de controverse) et tout le monde (dans ma tribu) est d’accord avec eux, donc ça me va. “

Cette situation est dangereuse pour notre société. Comment des gens pareils pourraient faire un choix intelligent pendant une élection? Est-ce qu’ils votent basés simplement sur des sondages? Est-ce qu’ils votent pour la personne qui a l’air bien ou qui parle bien sans examiner de près les sujets importants?

Dans l’Economist d’Août dernier, la rubrique nécrologique était dédiée à Pierre Ryckmans, quelqu’un dont je n’avais jamais entendu parler. Dans les années 1950 cet adolescent Belge est allé en Chine où il a découvert une passion pour la Chine et son peuple. Pendant des années, il a suivi de près les événements en Chine et il a gardé contact avec les Chinois, écoutant avec attention pour comprendre ce qui se passait là-bas.

Dans les années 1960 quand les ‘experts’ occidentaux voyaient Mao Zedong comme le sauveur du peuple chinois, M. Ryckmans habitait à Hong Kong. Il entendait les rapports des Chinois qui s’enfuyaient de la Chine pour échapper à la souffrance de la Révolution Culturelle que Mao avait lancé. Son livre ” Les habits neufs du président Mao “, écrit sous le nom de plume de Simon Leys , a décrit avec précision la situation tragique du peuple chinois, mais les ‘experts’ étaient scandalisés. Cet homme n’avait évidemment rien compris.

Heureusement qu’il y a des personnes, comme M. Ryckmans, qui osent penser par eux-mêmes, qui osent aller contre la vérité acceptée et expriment une vérité que personne ne veut voir ou entendre. Mais combien de personnes connaissent le nom Pierre Ryckmans? A moins que quelqu’un se soit intéressé vraiment à la situation en Chine et ait fait un effort pour connaître le point de vue de M. Ryckmans, sinon on continuerait de penser comment les Chinois avaient  de la chance d’être dirigé par un homme de la stature de Mao.

Sortons de la paresse intellectuelle et ouvrons-nous aux opinions opposées aux nôtres. Peut-être serions toujours en désaccord avec ces opinions mais ce désaccord serait basé sur une meilleure compréhension du point de vue de l’autre plutôt qu’un rejet émotionnel. Donc, vous pouvez prendre la pilule rouge et commencer à penser par vous-mêmes ou vous pouvez prendre la pilule bleue et resterenpilote automatique. Laquelle choisissez-vous?

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