Yes, Islam Needs to Reform


(Descendez pour la trduction en Français.)

Recent events, the Paris terror attacks and the terror attack on a school in Pakistan, are provoking a debate within Islam which is a hopeful sign.

The problem is that most of the world remains ignorant about this debate. I have only heard about it because I read a French newspaper, Courrier International.  This newspaper translates articles from all over the world on different themes to give a broader perspective on a subject than we get from watching the news in one country.

Two weeks ago Courrier International ran a special 10-page section, “Islam seen by Muslims” with nine articles by Muslims from different countries: a Syrian in exile in London, an Indian journalist, an anthropologist in Uganda, a Tunisian journalist, a German originally from Turkey, a Lebanese sociologist, a Senegalese  working in communication and strategy, a Dutch writer originally from Somalia and a young Indian intellectual working on his PhD at Cambridge.

They all express the need of reform within Islam. So, let’s not be pessimistic, thinking that Islam will never change. The process has begun. Unfortunately cultural change takes time. But it has begun. Here is the blog of Mohd Asim, a senior News Editor at NDTV India whose blog is posted on the NDTV web site:

Yes, Islam Needs to Reform

The great social reformer and educationist Sir Syed Ahmad Khan (1817-1898) had lucidly argued in favour of re-reading the divine word to establish a harmony in the divine and the worldly, if there appears to be a contest between the two.

According to him, “The Quran is the word of God, and everything that we see in the world is the work of God.” He said it is impossible to imagine any contradiction between divine word and divine work: “If we perceive any contradiction, then it means that we have failed to understand the word of God. In such cases, we need to review our own understanding of the word of God and strive for a meaning that will establish total harmony between the two.” So while the word of God would include guidelines on how to lead your life, their practicality and implementation is to be decided by the context and the needs of the time.

The brutality of two recent events – the Peshawar school killings and the Paris attack – and the fact that perpetrators of both barbarities claimed to be the upholders of Islamic beliefs have led to questions being asked; at the top of the list are “Does Islam need reform, and can it be reformed?”

The answer to both questions is “Yes.”

After every atrocious act of killing in the name of Islam, the average Muslim feels pressured – or voluntarily finds it important – to condemn the terrorists. They all point out that they don’t belong to the same faith as the killers. But over time, with every passing attack, this response, albeit true, is becoming less and less convincing to the world that today sees Islam as a problem.

The problem with Islam is that it has remained stuck in a time warp. While other religions had their reform movements and change-bearers early in the day, Islam has remained a 7th-century faith. Most other institutionalized religions struck their divine-worldly balance so that their followers don’t see one versus the other, but as complementary. So that belief remains personal, not the prism through which to see the world. But Islam is yet to find that equilibrium where its followers don’t have to choose or struggle to reconcile the two.

Do we blame an average Muslim for that? Or is there an inherent ‘tribalism’ in the religion itself which is at continuous friction with its surroundings? All religious texts are as good or as bad as their interpretations. And unfortunately, it’s the most violent and abusive followers who are heard the most.

Gandhi’s or Vivekananda’s Gita is as different from Godse’s or Bhagwat’s as Maulana Azad or Maulana Wahiduddin Khan’s Quran is from Baghdadi’s or Bin Laden’s. So while it’s convenient to blame the text, it’s not going to take either followers or opponents anywhere. The text was written in a time, in a context. When the context changes, our reading and interpretation of it must also change.

Coming back to the problem of reforms in Islam: the religion that started as a revolution and revolt against many prevalent “ills” of its time has to be dynamic to last in its true essence. What we have today in the name of the faith is based on a very twisted and orthodox reading of it. While the couple of initial centuries saw the Islamic world making great strides in scientific and modern innovations, 13th-century onwards, the intellectual environment got muddied and entrenched in orthodoxy. Education, scientific inquiry and innovation became bad words.

Justice Amir Ameer Ali in his classic ‘The Spirit of Islam’ quotes an Arab editor who says: “The Arabs might have been a nation of Galileos, Keplers and Newtons. By their denunciations of science and philosophy, by their exhortations that besides theology and law no other knowledge was worth acquiring, they did more to stop the progress of the Muslim world than most other Muslim scholiasts. And up to this day their example is held forth as a reason for ignorance and stagnation.”

The condition of almost all the Muslim world today is a factual testimony to this assessment. Muslim countries, though some of the most rich in the world, languish at the bottom of all human rights, gender justice, democratic, and innovations indices.

The need is to rescue Islam, and in turn Muslims, from this Arab mindset. The need is to rescue the text and the religious philosophy from the orthodoxy and propagate ideas and interpretations that are in sync with modernity and scientific inquiry. While it may be true that Sunni Islam doesn’t have a clergy as visible as, say, a Pope, the unholy nexus of the ‘ulemas’ (clerics) and state has ensured that the most patriarchal, undemocratic and medieval conclusions are drawn from the reading of the Quran. The ‘ulemas’ and the rulers sought justifications for the medieval acts in religion and more often than not twisted and moulded the divine word to suit their agendas.

Islam and Islamic learning need to be democratised. As Maulana Azad said: “Our history is replete with the doings of ulemas who have brought humiliation and disgrace to Islam in every age”.

The house of Sauds that exports, apart from oil, medievalism and tribalism in the name of Islam cannot be expected to bring about any change or reform. Their Western friends must also introspect why they turn a blind eye to Saudi well-oiled obscurantism. Saudi Arabia has done more harm to the Islamic understanding and flourish than any other force. It’s time to reject the Saudi version of Islam. Revivalism, devoid of reawakening, is no good.

Salman Rushdie says that there is a “deadly mutation in the heart of Islam”. I would put it differently. There is an obscurantist stagnation at the ‘centre’ of Islam (read Arab world) which has choked the flow of lifeblood to its heart.

The President of Egypt recently gave a call for “Islamic Reforms” at Al Azhar University in Cairo. He was widely hailed by some as the new Ataturk and even a Muslim Martin Luther. But I think the statist approach to reform is not the answer. The call for reform must come from below, from men and women who have a stake in an Islamic reawakening.

An Islamic Renaissance, guided by the masses, not the mullah, is long overdue.


Des événements récents, les attaques terroristes à Paris et l’attaque terroriste dans une école au Pakistan, provoquent un débat au sein du monde musulman, ce qui est un signe d’espoir.

Le problème est que le monde ignore encore l’existence de ce débat. Je n’en ai entendu parler que grâce à Courrier International que je lis. Ce journal traduit des articles du monde entier sur des thèmes différents pour donner une perspective élargie sur un sujet actuel dans les nouvelles de notre pays.

Il y a deux semaines Courrier International a fait une section spéciale  de 10 pages sur “L’Islam vu par les musulmans” avec neuf articles par différentes  personnalités musulmane : un Syrien en exil à Londres, un journaliste Indien, un anthropologue Ougandais, un journaliste Tunisien, une Allemande d’origine Turque, un sociologue Libanais, un  Sénégalais travaillant dans la communication et la stratégie, une écrivaine néerlandaise d’origine Somalienne et un jeune intellectuel Indien faisant son doctorat à Cambridge.

Ils expriment tous le besoin d’une réforme de l’Islam. Donc, ne soyons pas trop pessimiste, en pensant que l’Islam ne changera jamais. Le processus a commencé. Malheureusement, un changement culturel prend du temps. Mais il a commencé. Voici la traduction en Français du blog du Mohd Asim, un éditeur des nouvelles pour la chaine de télévision indien NDTV:

Une religion prisonnière de son passé

L’islam doit-il être réformé, et peut-il l’être ? A ces deux questions, la réponse est oui. Dès qu’une atrocité meurtrière est commise au nom de l’islam, le musulman ordinaire se sent contraint de condamner les terroristes, ou ressent spontanément le besoin de le faire. Les musulmans soulignent alors que leur foi n’est pas celle des assassins.

Mais, avec le temps, à chaque nouvel attentat, cette réaction, si authentique soit-elle, se révèle de moins en moins convaincante aux yeux d’un monde qui voit aujourd’hui l’islam comme un problème. Le fait est que l’islam est resté prisonnier du passé. Alors que d’autres religions ont connu assez tôt leurs mouvements de réforme et leurs grands rénovateurs, l’islam est resté une religion du VIIe siècle. La plupart des autres confessions ont trouvé leur équilibre divin/temporel, si bien que leurs fidèles ne considèrent plus que ces deux versants s’opposent mais les jugent complémentaires. Aussi leur foi reste-t-elle individuelle et ne leur sert-elle pas de prisme à travers lequel voir le monde.

L’islam, en revanche, doit encore trouver l’équilibre qui permettra à ses croyants de ne pas avoir à choisir entre divin et temporel, ni à batailler pour les concilier. Faut-il pour autant blâmer le musulman ordinaire ? N’y aurait-il pas plutôt, dans la religion même, un “tribalisme” en perpétuelle friction avec ce qui l’entoure ? Un texte religieux n’est ni meilleur ni pire que les interprétations que l’on en fait. Or, malheureusement, ce sont les croyants les plus radicaux et les plus violents que l’on entend le plus. Alors, certes, il est bien commode de dénoncer le texte lui-même, mais cela ne mènera nulle part ni les croyants ni leurs détracteurs. Le texte a été écrit dans un contexte, dans une époque. Quand ce contexte change, la lecture et l’interprétation que nous en faisons doivent faire de même.

Pour revenir au problème de la réforme de l’islam, rappelons qu’une religion née comme une révolution et une révolte contre nombre de “maux” de son temps se doit, pour être fidèle à son essence, de rester dynamique. Ce que nous voyons accompli aujourd’hui au nom de cette foi repose sur une lecture extrêmement orthodoxe et tordue des textes. Alors que dans ses deux premiers siècles d’existence, le monde musulman a brillé par ses innovations scientifiques et sa modernité, à partir du XIIIe siècle l’environnement intellectuel s’est enlisé dans l’orthodoxie. Éducation, recherche scientifique et innovation sont devenues des gros mots.

Dans The Spirit of Islam (1891), le juriste musulman [indien] Ameer Ali Syed cite un éditeur arabe : “Les Arabes auraient pu être un peuple de Galilée, de Kepler et de Newton. Par leurs dénonciations de la science et de la philosophie, par leurs proclamations qu’aucune connaissance autre que la théologie et le droit ne valait d’être acquise, ils ont fait davantage pour enrayer l’avancée du monde musulman que n’importe quel autre érudit musulman. Aujourd’hui encore, leur exemple continue de justifier l’ignorance et la stagnation.” L’état actuel du monde musulman presque tout entier est la preuve de l’acuité et de la modernité de ce jugement. Les pays musulmans, dont certains comptent parmi les plus riches du monde, se placent systématiquement tout en bas des classements en matière de droits de l’homme, d’égalité homme-femme, de démocratie et d’innovation.

Démocratisation. L’urgence est de sauver le Coran et la philosophie religieuse des griffes de l’orthodoxie, et de faire connaître des idées et des interprétations conformes à la modernité et à la science. Certes, l’islam sunnite ne possède pas de représentant clérical aussi évident que le pape, par exemple, mais la collusion contre nature entre l’État et les oulémas [théologiens] se traduit par une lecture du Coran débouchant sur les conclusions les plus patriarcales, les plus antidémocratiques et les plus moyenâgeuses qui soient.

Cherchant dans la religion des justifications à leurs comportements médiévaux, oulémas et dirigeants en viennent plus souvent qu’à leur tour à déformer et à contrefaire la parole divine pour qu’elle colle à leurs visées politiques. Il faut démocratiser l’islam et la connaissance de l’islam. De la dynastie saoudienne qui, outre le pétrole, exporte son tribalisme et ses idées moyenâgeuses sous couvert d’islam, il ne faut attendre ni changement ni réforme.

Ses amis occidentaux seraient eux aussi bien avisés de faire leur examen de conscience et de se demander pourquoi ils ferment les yeux sur le pétro-obscurantisme saoudien. L’Arabie Saoudite a fait plus de tort que quiconque à la tolérance et à la prospérité de l’islam. L’heure est venue de rejeter sa vision de l’islam : sans éveil des consciences, la rénovation ne vaut rien. Il s’est opéré une “dérive mortifère au cœur de l’islam”, a dit l’écrivain Salman Rushdie. Laissez-moi le formuler autrement : on assiste à une stagnation obscurantiste au “centre” de l’islam (c’est-à-dire dans le monde arabe) qui bloque la circulation vitale vers le cœur.

A l’université Al-Azhar du Caire, le président égyptien a lancé récemment un appel à des “réformes de l’islam” qui lui a valu d’être salué de toutes parts comme un nouvel Atatürk, voire comme un Martin Luther King musulman. Je crois cependant que la réponse n’est pas dans une approche étatique de la réforme. C’est d’en bas que doit venir l’appel à la réforme, il doit venir des hommes et des femmes qui ont intérêt à un réveil de l’islam. Il y a trop longtemps déjà que l’islam attend sa renaissance, qui doit être le fait des masses et non des mollahs.


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